Es la cara más visible de un movimiento global que comenzó en 2015, que busca concientizar a la población sobre la amenaza mundial de los asteroides sobre la Tierra. Junto a él, artistas, comunicadores y otros científicos de renombre como Richard Dawking, Bill Nye, Brian Schmidt, Stephen Hawking, entre otros, han firmado la Declaración 100X que busca aumentar la tasa de descubrimiento de asteroides a 100.000 (o 100X) por año dentro de los próximos 10 años. 

Un movimiento –liderado por el cineasta y activista Grigorij Richters, que ya fue reconocido por Naciones Unidas– que reúne a importantes instituciones en 189 países en todo el globo, y que desde 2017 es coordinado en nuestro país por el Instituto Milenio de Astrofísica. Entrevistamos a Brian May, doctor en astrofísica, guitarrista de la banda Queen y con fundador del Asteroid Day, para conocer su impresión acerca de esta campaña y su exponencial crecimiento en sólo tres años.

Personalmente, ¿Qué tan importante es el Día del Asteroide para ti?

Tengo una fascinación particular con los asteroides, de hecho mi tesis de doctorado fue sobre estos asteroides más pequeños y sobre las partículas de polvo que se encuentran en nuestro sistema solar y que dan origen a la luz zodiacal en el cielo.

El Día del Asteroide es un día increiblemente importante no sólo para mi, sino que también para toda la comunidad. Nosotros estamos concientizando a la población sobre los efectos de un impacto de asteroide en la Tierra, junto con la necesidad de generar más investigación para detectar y prevenir estos impactos. Actualmente, nuestro poder de  vigilancia sobre lo que está ocurriendo alrededor nuestro no es lo suficientemente bueno. Al concientizar a la población sobre los asteroides, este movimiento influencia a los gobiernos a priorizar la detección de asteroides y a crear los instrumentos necesarios para reforzar nuestra tasa de detección. Nuestro objetivo es aumentar en 100 veces la tasa de detección de estos objetos que nos podrían impactar. Estamos hablando de hacer algo en concreto para proteger nuestra población alrededor del mundo. Lo que posiblemente significa que algún día podremos salvar nuestras vidas, la vida de nuestros hijos y la de nuestros nietos.

¿En qué consiste tu participación en el Día del Asteroide?

Actualmente estoy en medio de un tour con Queen y estaré tocando conciertos los días previos y posteriores al 30 de junio en Los Angeles, San José y Seattle; por lo que desafortunadamente no podré participar en los eventos, pero intentaré contactar al equipo del Día del Asteroide para estar al tanto de todo y ver el programa que han organizado para la transmisión de 24 hrs. en vivo. Ésta será la primera transmisión de 24 hrs. sobre el espacio, y desde luego sobre asteroides. Los invito a revisar el sitio web del Día del Asteroide para más detalles e información sobre esta transmisión.

¿Qué rol juega Chile, y sus científicos, en el mundo de la astronomía?

No se puede subestimar la importancia que juega Chile en el mundo de la astronomía, y en particular en la caza de asteroides. El Desierto de Atacama es uno de los mejores lugares en el mundo para observar el espacio y por lo tanto para detectar y mapear nuevos asteroides y sus trayectorias. La importancia que posee Chile se respalda del actual (y creciente) número de observatorios que hay en el país, como el Very Large Telescope (VLT) de la ESO y el futuro Large Synoptic Survey Telescope (LSST). Lo que es interesante es que la mayoría de la búsqueda de asteroides se concentra en el hemisferio norte, por lo que tenemos que expandirla al hemisferio sur para cubrir esos grandes espacios en el cielo. En este sentido, Chile y su gran cantidad de observatorios juegan un rol extremadamente importante.

¿Qué tan importantes son las actividades que se llevan a cabo, por ejemplo en Chile, con el fin de concientizar sobre la importancia del estudio de asteroides?

Las actividades llevadas a cabo en Chile (como también en todo el mundo) son de tremenda importancia. No sólo generan conciencia sobre los asteroides, pero también brindan una gran plataforma para los científicos y sus investigaciones, exponiendo sus descubrimientos y mensajes a un público general que no está tan informado al respecto. Soy optimista que la misión educativa del Día del Asteroide concientizará sobre la necesidad de asignar más recursos al descubrimiento y mapeo de estos objetos. Sus órbitas deben ser determinadas con mucha precisión con el fin de identificar aquellos que representen un posible peligro para la Tierra en los próximos 100 años. Al dibujar un mapa exhaustivo de nuestro sistema solar más próximo, podremos tener la ventaja suficiente para prepararnos y enviar misiones para desviar objetos que mantengan una trayectoria de colisión con la Tierra. Con la tecnología que manejamos hoy, podemos hacer algo sobre el impacto de asteroides, ver la amenaza, minimizarla e incluso evitarla.